El reciente auge de los tokens no fungibles, o NFT, ha estado acompañado de controversia y preocupación por el impacto ambiental de la tecnología debido a la potencia computacional requerida.

De todos los tipos de transacciones en una cadena de bloques, las NFT son algunas de las más intensivas, ya que a menudo implican numerosas transacciones complicadas y ejecuciones de contratos inteligentes en el proceso de acuñación, licitación, venta y transferencia. Esto a veces se refleja en que los costos de transacción alcanzan cientos de veces más que los de una simple transacción.

En el pasado, el impacto de tales preocupaciones fue mínimo, sin embargo, en las últimas semanas, algunos artistas y plataformas están comenzando a cancelar planes NFT como resultado. El artista digital Joanie Lemercier canceló su segundo lanzamiento de Nifty Gateway después de darse cuenta del impacto ambiental de las ventas de la plataforma:

«Resulta que mi lanzamiento de 6 trabajos de CryptoArt consumió en 10 segundos más electricidad que todo el estudio durante los últimos 2 años».

La plataforma de portafolio de arte ArtStation canceló su caída de NFT de artistas prominentes horas después de anunciarlo debido a una reacción excesiva sobre el impacto ambiental de los NFT.

Sin embargo, las cifras concretas detrás de la huella de carbono real de las NFT siguen siendo esquivas.

En diciembre de 2020, los artistas informáticos y el ingeniero Memo Akten desarrollaron la plataforma CryptoArt.wft que calcula el uso de energía y las emisiones de CO2 de cualquier NFT en SuperRare, Nifty Gateway o cualquier transacción individual en Ethereum.

Huella de carbono de Supreme x Federal Resrve 02 NFT. Fuente: CryptoArt.wtf

Según el sitio web, el NFT anterior en SuperRare ha consumido 421 kWh, la energía equivalente al consumo de electricidad de un residente de la UE durante 1,5 meses. En el sitio, Akten proporcionó un enlace a su análisis en profundidad detrás de sus cálculos, y agregó que el NFT promedio tiene una huella de aproximadamente 340 kWh.

Offsetra, un proyecto que ayuda a compensar la huella de carbono de las criptomonedas, utiliza la misma metodología que Akten, pero admitió que los cálculos tienen «claros vacíos». Estas cifras, por alarmantes que sean, solo se aplican a las cadenas de bloques de prueba de trabajo (que incluyen Ethereum y Bitcoin) y aplican varias suposiciones.

«Por el momento, hemos incluido un búfer del 20% en nuestros cálculos para incluir tanto grupos de minería desconocidos como ineficiencias en la red que pueden provocar pérdidas de energía (por ejemplo, a través del calor residual en el punto de uso)». Añadió Offsetra. Este tampón al 20% se eliminó el 8 de marzo.

Sin embargo, hay luz en el horizonte con la aparición de cadenas de bloques de prueba de participación, como Eth2. Estas son alternativas viables para la acuñación de NFT y usan solo una fracción de la potencia computacional requerida para realizar transacciones de manera segura, afirmó Akten.

«ETH2 también conocido como Serenity [uses] un algoritmo de consenso Proof-of-Stake (PoS) que es órdenes de magnitud más eficiente computacionalmente «.

Nifty Gateway respondió a las preocupaciones del artista Lemercier afirmando que la escala de Layer2 en Ethereum se puede implementar en semanas y, al hacerlo, «podemos reducir el impacto, hoy, en un 99%».

SuperRare escribió un artículo respondiendo a algunos de los problemas ambientales, indicando que calcular los costos de transacción para las NFT era un enfoque incorrecto, ya que los costos generales de la cadena de bloques se mantuvieron iguales independientemente de los números de transacción.

«En otras palabras, si todos se tomaran un descanso del uso de las aplicaciones de Ethereum y no se enviaran transacciones durante todo un día, las emisiones de carbono de la red esencialmente permanecerían iguales».

SuperRare explicó que ellos, junto con muchos en la comunidad de Ethereum, son conscientes de las ineficiencias de las cadenas de bloques de PoW y prometieron donar dinero para ayudar en la investigación de ETH2 mientras exploran opciones alternativas de escalado.

Pero, ¿y si la criptografía fuera buena para el planeta?

En un enfoque contrario a la intuición, el cofundador y jefe de investigación de Delphi Digital, Medio Demarco, escribió una publicación reciente en la que argumentó que la minería de criptomonedas podría, de hecho, ayudar a salvar el planeta. Afirma que la red incentiva la energía barata que ahora significa energía limpia.

Costo y generación de electricidad a lo largo del tiempo. Fuente: Delphi Digital

Parte de su razonamiento gira en torno a los mineros que utilizan electricidad limpia no utilizada, lo que permite que las granjas de energía limpia moneticen el 100% de su producción en lugar de solo una fracción de ella. Esto, a su vez, podría ser suficiente para financiar una nueva infraestructura de energía limpia. Argumentó:

«El impacto que tiene en el resultado final puede ser la diferencia entre financiar una nueva infraestructura solar en este momento o esperar hasta que mejore la economía».